Tuesday, 15 November 2011

Be afraid

Okay, here's the text I'm working with this week. It was taken from the October 1st issue of The Economist (http://www.economist.com/node/21530986). It is more economy than business oriented, but anyway, there are lots of interesting expressions and business/financial terms. I'll be posting my translation on Sunday. Enjoy (or suffer)!

Be afraid

Unless politicians act more boldly, the world economy will keep heading towards a black hole

IN DARK days, people naturally seek glimmers of hope. So it was that financial markets, long battered by the ever-worsening euro crisis, rallied early this week amid speculation that Europe’s leaders had been bullied by the rest of the world into at last putting together a “big plan” to save the single currency. Investors ventured out from safe-haven bonds into riskier assets. Stock prices jumped: those of embattled French banks soared by almost 20% in just two days.

But those hopes are likely to fade, for three reasons. First, for all the breathless headlines from the IMF/World Bank meetings in Washington, DC, Europe’s leaders are a long way from a deal on how to save the euro. The best that can be said is that they now have a plan to have a plan, probably by early November. Second, even if a catastrophe in Europe is avoided, the prospects for the world economy are darkening, as the rich world’s fiscal austerity intensifies and slowing emerging economies provide less of a cushion for global growth. Third, America’s politicians are, once again, threatening to wreck the recovery with irresponsible fiscal brinkmanship. Together, these developments point to a perilous period ahead.

Slipping and grasping

Most of the blame for this should be heaped on the leaders of the euro zone, still the biggest immediate danger. The doom-laden lectures from the Americans and others in Washington last week did achieve something: Europe’s policymakers now recognise that more must be done. They are, at last, focusing on the right priorities: building a firewall around illiquid but solvent countries like Italy; bolstering Europe’s banks; and dealing far more decisively with Greece. The idea is to have a plan in place by the Cannes summit of the G20 in early November.

That, however, is a long time to wait—and the Europeans still disagree vehemently about how to do any of this. Germany, for instance, thinks the main problem is fiscal profligacy and so is reluctant to boost Europe’s rescue fund; yet a far bigger fund is needed if a rescue is to be credible. The most urgent solutions, such as restructuring Greece’s debt or building a protective barrier around Italy, require the most political courage—something that Angela Merkel, Nicolas Sarkozy et al have yet to exhibit. The chances of a bold enough plan will shrink if markets stabilise. The less scared they are, the more likely Europe’s spineless policymakers are to jump yet again for a plan that does just enough to stave off catastrophe temporarily, but lets the underlying problem get worse.

Much of the world is now paying for their timidity: witness the increasingly dark economic backdrop. A slew of recent indicators suggests the euro area is slipping into recession, as Germany’s exports slow, the fiscal screws tighten, confidence slumps and the banks’ travails imply tighter credit. Even if the euro-zone crisis were to be solved tomorrow, the region’s GDP would probably shrink over the coming months.

America’s economy is still limping along, though the summer slump in share prices and consumer confidence suggest future spending will weaken further. The Federal Reserve is trying new ways of support, somewhat half-heartedly. Whatever it does, America is currently on course for the most stringent fiscal tightening of any big economy in 2012, as temporary tax cuts and unemployment insurance expire at the end of this year. That could change if Congress came to its senses, passed Barack Obama’s jobs plan and agreed on a medium-term deficit-reduction deal by November. If Democrats and Republicans fail to hash out a compromise on the deficit, draconian spending cuts will follow in 2013. For all the tirades against the Europeans, America’s economy risks being pushed into recession by its own fiscal policy—and by the fact that both parties are more interested in positioning themselves for the 2012 elections than in reaching the compromises needed to steer away from that hazardous course.

What about the cushion the emerging markets provide? That, too, is getting thinner. Their growth is slowing (as it needed to, since many economies were overheating). Recent falls in emerging-world currencies and stock prices show that financial panic can afflict the periphery too. Some emerging economies, including China, have less room to repeat their 2008-09 stimulus because of the debts that splurge left behind. Monetary policy can be loosened: several central banks have cut rates. But, overall, the emerging world will be less of a buoy to global growth than it has been hitherto.

Some of these constraints are unavoidable. Many governments have less room to support weak economies than they did in 2008. Some caution, too, is understandable from central bankers who have waded ever deeper into unconventional monetary policy. But governments are not just failing to act: they are exacerbating the mess.

Lacking conviction and courage

In the aftermath of the Lehman crisis, policymakers broadly did the right thing. The result was not a rapid return to prosperity in the West, but after such a big balance-sheet recession that was never going to happen. Now, more often than not, policymakers seem to be getting it wrong. Their mistakes vary, but two sorts stand out. One is an overwhelming emphasis on short-term fiscal austerity over growth. Fixing that means different things in different places: Germany could loosen fiscal policy, while in Britain the reins should merely be tightened more slowly. But the collective obsession with short-term austerity across the rich world is hurting.

The second failure is one of honesty. Too many rich-world politicians have failed to tell voters the scale of the problem. In Germany, where the jobless rate is lower than in 2008, people tend to think the crisis is about lazy Greeks and Italians. Mrs Merkel needs to explain clearly that it also includes Germany’s own banks—and that Germany faces a choice between a costly solution and a ruinous one. In America the Republicans are guilty of outrageous obstructionism and misleading simplification, while Mr Obama has favoured class warfare over fiscal leadership. At a time of enormous problems, the politicians seem Lilliputian. That’s the real reason to be afraid.


  1. Well, here's my translation (two dasy early because the weekend I'm going to be fuera de cobertura).

    Part I

    Ten miedo

    A menos que los políticos actúen con mayor osadía, la economía mundial seguirá dirigiéndose hacia un agujero negro

    En tiempos oscuros la gente busca, naturalmente, destellos de esperanza. Y así fue que los mercados financieros, vapuleados durante mucho tiempo por una crisis del euro que no hace más que empeorar, se unieron exultantes a primeros de semana debido a los rumores de que los líderes de Europa habían sido obligados por el resto del mundo a ensamblar por fin un “gran plan” para salvar a la moneda única. Los inversores se atrevieron a abandonar los bonos refugio por activos de mayor riesgo. Las acciones rebotaron: las de los atrincherados bancos franceses ascendieron casi un 20% en sólo dos días.

    Pero es probable que esas esperanzas se desvanezcan, por tres razones. Primero, a pesar de los entusiastas titulares que llegan de las reuniones del FMI y el Banco Mundial en Washington D.C., los líderes de Europa están lejos de llegar a un acuerdo acerca de cómo salvar el euro. Lo mejor que puede decirse ahora es que tienen un plan para tener un plan, probablemente a primeros de Noviembre. Segundo, incluso si se evita una catástrofe en Europa, el porvenir de la economía mundial es cada vez más oscuro en tanto se intensifica la austeridad fiscal de los países ricos y en tanto las cada vez menos pujantes economías emergentes ven mermada su capacidad para proporcionar un apoyo al crecimiento global. Tercero, los políticos americanos amenazan de nuevo con hundir la recuperación con sus irresponsables políticas fiscales. Juntos, estos acontecimientos apuntan hacia un futuro peligroso.

    Resbalándose y aferrándose

    Gran parte de la culpa recae en los líderes de la eurozona, que es todavía el mayor peligro inmediato. Las lecciones apocalípticas de los americanos y de otros en Washington la semana pasada lograron algo: los políticos de Europa reconocen ahora que debe hacerse más. Están, por fin, concentrándose en las auténticas prioridades: construir un cortafuegos alrededor de países ilíquidos pero solventes como Italia; reforzar los bancos de Europa; y lidiar de forma mucho más decisiva con Grecia. La idea es tener un plan en marcha para la cumbre del G20 en Cannes a comienzos de Noviembre.

    Eso, sin embargo, es esperar mucho—y los europeos todavía discrepan fuertemente acerca de cómo hacer cualquiera de estas cosas. Alemania, por ejemplo, cree que el principal problema es el derroche fiscal, por lo que es reticente a estimular el fondo de rescate europeo; aún así, se necesita un fondo mucho más grande aún para que un rescate sea creíble. Las soluciones más urgentes, como pueden serlo la reestructuración de la deuda griega o la construcción de una barrera de contención alrededor de Italia, requieren de la mayor valentía política—algo que Angela Merkel, Nicolas Sarkozy et al aún no han exhibido. La posibilidad de ejecutar un plan lo suficientemente arriesgado disminuirá si los mercados se estabilizan. Cuanto menos asustados estén, mayor será la probabilidad de que los endebles políticos de Europa se apresuren a aprobar un plan que hará lo justo para esquivar la catástrofe temporalmente pero que dejará que el problema subyacente empeore.

    Gran parte del mundo paga ahora esta falta de arrojo: fíjense en el cada vez más preocupante contexto económico. Un buen número de indicadores recientes sugieren que la eurozona se dirige hacia la recesión mientras disminuyen las exportaciones de Alemania, se endurecen los controles fiscales, decae la confianza y los esfuerzos de los bancos resultan en menos crédito. Incluso si la crisis de la eurozona se solucionase mañana, el PIB de la región disminuiría probablemente durante los próximos meses.


  2. Part II

    La economía de América continúa cojeando, aunque el desplome durante el verano del valor de las acciones y de la confianza del consumidor sugieren que en el futuro el gasto disminuirá todavía más. La Reserva Federal está probando nuevos métodos de apoyo, sin ningún entusiasmo. Haga lo que haga, America se dirige hacia el mayor ajuste fiscal acometido por una gran economía en 2012, con recortes de impuestos temporales y prestaciones por desempleo que expiran a finales de este año. Esto podría cambiar si el congreso recupera la cordura, aprueba el plan de Barack Obama para el empleo y acuerda una reducción a medio plazo del déficit para Noviembre. Si demócratas y republicanos no consiguen llegar a un acuerdo sobre el déficit, la consecuencia será un recorte del gasto draconiano en 2013. A pesar de todos los reproches que han dirigido a los europeos, la economía de América se arriesga a entrar en recesión por su propia política fiscal—y por el hecho de que ambos partidos están más interesados en posicionarse para las elecciones de 2012 que en alcanzar los compromisos necesarios para abandonar un rumbo peligroso.

    ¿Y qué hay sobre el colchón que proporcionan los mercados emergentes? Es, también, cada vez menor. Su crecimiento se está reduciendo (como era necesario, ya que muchas economías se estaban sobrecalentando). Recientes desplomes en las divisas y en las acciones de países emergentes muestran que el pánico financiero puede afectar también a la periferia. Algunas economías emergentes, como China, tienen menor capacidad para repetir el estímulo de 2008-2009 debido a las deudas que aquel derroche dejó tras de sí. La política monetaria puede relajarse: varios bancos centrales han reducido los tipos de interés. Pero, en definitiva, el mundo emergente no podrá seguir desempeñando el papel de boya del crecimiento global tal y como ha hecho hasta el día de hoy.

    Algunas de estas restricciones son inevitables. Muchos gobiernos tienen menos capacidad para apoyar a economías débiles de la que tenían en 2008. Algo de precaución, además, es comprensible por parte de banqueros centrales que se han adentrado más que nunca en políticas económicas poco convencionales. Pero los gobiernos no sólo no están actuando: están empeorando el desastre.

    Sin convicción ni coraje

    Tras la crisis de Lehman Brothers, los políticos hicieron en general lo correcto. El resultado en occidente no fue un rápido retorno a la prosperidad, pero tras una recesión anual de tal envergadura eso no iba a ocurrir de ninguna manera. Ahora, la mayoría de las veces, los políticos parecen no darse cuenta de qué es lo apropiado. Sus errores son variados, pero destacan dos clases. El primero es un énfasis exagerado en la austeridad fiscal a corto plazo en lugar de en el crecimiento. Actuar así significaría hacer cosas distintas según el lugar: Alemania podría relajar su política fiscal mientras que en Inglaterra las riendas deberían tensarse paulatinamente. Pero la obsesión colectiva del mundo rico por la austeridad fiscal a corto plazo es contraproducente.

    El segundo error concierne a la honestidad. Demasiados políticos no han sabido transmitir a sus votantes la magnitud del problema. En Alemania, donde el número de parados es menor que en 2008, la gente tiende a creer que la crisis se debe a la pereza de griegos e italianos. Angela Merkel debe explicar claramente que el problema incluye también a los bancos alemanes—y que Alemania se enfrenta a la elección entre una solución costosa u otra ruinosa. En América los republicanos son responsables de un obstruccionismo inaceptable y de engañosas simplificaciones, mientras Obama incita a la lucha de clases en lugar de liderar una sólida política fiscal. En una época de enormes problemas, los políticos parecen liliputienses. Esa es la verdadera razón por la que deberíamos asustarnos.